Qué son las paperas y cómo se tratan

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Las paperas son una enfermedad viral, aguda y altamente contagiosa. Se caracterizan por el aumento de volumen de las glándulas salivales que, por lo general, ocurre en la infancia.


Cuáles son las causas de las paperas

El responsable de las paperas es un virus llamado paramixovirus, que provoca una inflamación en las glándulas parótidas. Estas glándulas fabrican saliva y se sitúan delante y debajo de cada oído, a la altura de la línea del maxilar inferior. El virus se transmite por contacto directo e ingresa al organismo por vía respiratoria. Usualmente tarda en aparecer de dos a tres semanas. Los casos de paperas han disminuido mucho con la introducción de la vacuna contra las paperas.

Cómo se contagian las paperas

El contagio de paperas puede ocurrir de varias formas: a través del aire, por contacto de persona a persona, con la tos, los estornudos o, simplemente, al hablar. También se puede contraer el virus cuando se toca una superficie en la que hayan gotitas infectadas y luego tocarse los ojos, la boca o la cara. El periodo de máximo contagio empieza desde uno o dos días antes de que las glándulas comiencen a inflamarse hasta 5 días después. Durante este tiempo de contagio, el niño debe estar aislado y alejado de los demás, especialmente de los bebés y niños pequeños.

Paperas: cuidados

Al no tener un tratamiento específico para curar las paperas, lo que se debe hacer es controlar la fiebre y el dolor con acetaminofeno (Tylenol) o ibuprofeno (Motrin, Advil u otras marcas). Nunca se debe utilizar la aspirina o ácido acetilsalicílico (AAS). El niño debe permanecer en casa aislado durante el periodo de contagio y es importante que esté bien hidratado. No debe acudir a la escuela hasta que hayan pasado 5 días desde que inició la inflamación de las glándulas.

Cuánto tiempo duran las paperas

La duración de las paperas consiste en el período de incubación, que dura dos semanas, aproximadamente. Una vez que se ha producido el contagio, el aumento del tamaño de la glándula alcanza su máximo volumen en dos o tres días. A partir del tercer día o en un máximo de una semana, la enfermedad desaparece sin dejar secuelas.

Cómo saber si tengo paperas

Esta enfermedad viral debe ser diagnosticada por el médico. Hay que tener en cuenta que no siempre tiene síntomas y que uno de cada cinco niños no los presentará.


Los síntomas que deben alertar son la aparición de una inflamación en una o más de las glándulas salivales en la boca (aunque en uno de cada tres niños no se presenta), la inflamación de una o ambas glándulas parótidas situadas delante de la oreja, la aparición de tos acompañada de secreción nasal, dolor de cabeza, malestar y fiebre moderada.

Las paperas pueden afectar a todos los niños a partir de los 3 años de edad, sobre todo entre los 5 y los 10 años. Los adultos que no se vacunaron o no recibieron el refuerzo (segunda dosis) de la vacuna también pueden sufrir la enfermedad.

Cómo se manifiestan las paperas

Las manifestaciones provocadas por las paperas se prolongan entre 5 y 15 días, aproximadamente. El periodo de incubación es de 21 días, tras los cuales aparecen los primeros síntomas. La intensidad de los síntomas varía y puede cursar con dolor a nivel de las orejas o cuando se mastica; las orejas y la parte posterior de la mandíbula se hinchan; aparecen dificultades para abrir la boca y comer; aparece una fiebre más o menos elevada y dolor de cabeza. Es importante consultar al médico para que pueda confirmar el diagnóstico.

Tratamiento para las paperas

Es importante guardar reposo en cama. Ningún medicamento puede tratar una enfermedad viral, por lo que hay que tratar la fiebre, las cefaleas y los dolores musculares con la ayuda, por ejemplo, del paracetamol. No tomar aspirinas. Solo la vacuna puede evitar la enfermedad.

Complicaciones de las paperas

Las complicaciones son escasas, pero pueden ser importantes. Como la orquitis, que es una inflamación de los testículos que puede provocar esterilidad. Necesita un reposo de uno o dos días en cama. Es necesario sujetar los testículos con la ayuda de una cinta adhesiva porque, al dejarlos colgados, se puede agravar la inflamación.

La ovaritis es una inflamación de los ovarios que puede provocar esterilidad. También puede cursar con una pancreatitis (inflamación del páncreas), meningitis o encefalitis. La afectación del nervio auditivo puede provocar una sordera transitoria o definitiva.

Paperas durante el embarazo

Es raro que una mujer embarazada sufra paperas, ya que lo más habitual es que esté inmunizada. Sin embargo, si aparece esta enfermedad no suele revestir gravedad y no suele causar complicaciones. En los casos más graves y si se producen durante el primer trimestre de embarazo, pueden provocar un aborto espontáneo.

Foto: © bravissimos – 123RF.com
Dra. Marta Marnet

CCM Salud es una publicación informativa realizada por un equipo de especialistas de la salud y redactores supervisados por la Dra. Marta Marnet (número de registro 19741 en el Colegio de Médicos de Barcelona, España).

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Última actualización: 9 de abril de 2018 a las 17:33 por Laura García.

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