La exposición al asbesto o amianto: sus riesgos

  • Los efectos de la exposición a cualquier sustancia tóxica dependen de la dosis, la duración de la exposición, los hábitos, las características personales y de la presencia de otras sustancias químicas.
  • La exposición al asbesto puede producir problemas serios en los pulmones y además causar cáncer.
  • Todos estamos expuestos a pequeñas cantidades de asbesto en el aire que respiramos: estos niveles varían entre 0.00001 y 0.0001 fibras por mililitro de aire.
  • Los niveles más altos se encuentran generalmente en ciudades y en áreas industriales.

¿Qué es el asbesto?

  • Asbesto es el nombre asignado a un grupo de seis materiales fibrosos diferentes (amosita, crisolita, crocidolita y las formas fibrosas de tremolita, actinolita, y antofilita) que se encuentran en forma natural en el ambiente.
  • Los minerales de asbesto tienen fibras largas y resistentes que se pueden separar y son suficientemente flexibles como para ser entrelazadas y también resisten altas temperaturas.

¿Dónde podemos encontrarnos el asbesto?

  • El asbesto se ha utilizado para una gran variedad de productos manufacturados:
    • materiales de construcción: tejas para techado, baldosas y azulejos, productos de papel y productos de cemento con asbesto.
    • productos de fricción: embrague de automóviles, frenos, componentes de la transmisión.
    • materias textiles termoresistentes.
    • envases, empaquetaduras, revestimientos.
    • algunos productos de vermiculita o de talco pueden contener asbesto.

¿Dónde podemos exponernos al asbesto?

  • La exposición al asbesto ocurre generalmente al respirar aire contaminado en lugares de trabajo que usan o manufacturan asbesto.
  • También se encuentra asbesto en el aire de viviendas que están siendo destruidas o renovadas.
  • Las personas que trabajan en industrias que fabrican o usan productos de asbesto o que trabajan en la minería de asbesto puede estar expuesta a altos niveles de asbesto.
  • La gente que vive cerca de estas industrias también puede estar expuesta a altos niveles de asbesto en el aire.

Las demoliciones

  • Las fibras de asbesto pueden liberarse al aire durante el uso del producto como demoliciones, mantenimiento, reparación y renovación de edificios o viviendas.
  • En general, la exposición puede ocurrir sólo cuando el material que contiene asbesto es perturbado de manera tal que liberan partículas o fibras al aire.
  • El agua potable puede contener asbesto de fuentes naturales o de cañerías de cemento que contienen asbesto.

¿Qué le sucede al asbesto cuando entra al medio ambiente?

  • Las fibras de asbesto pueden pasar al aire o al agua a causa de la degradación de depósitos naturales o de productos de asbesto manufacturados.
  • Las fibras de asbesto no se evaporan al aire ni se disuelven en agua y las partículas pequeñas pueden permanecer suspendidas en el aire durnate mucho tiempo y así ser transportadas largas distancias por el viento y el agua antes de depositarse.
  • Las fibras y partículas de mayor tamaño tienden a depositarse más rápido.

¿Cómo puede perjudicar mi salud el asbesto?

  • El asbesto afecta principalmente a los pulmones y a la membrana que envuelve a los pulmones, la pleura.
  • Respirar altos niveles de fibras de asbesto por largo tiempo puede producir lesiones que parecen cicatrices en el pulmón y en la pleura.
  • Esta enfermedad se llama asbestosis y ocurre comúnmente en trabajadores expuestos al asbesto: es una enfermedad grave que eventualmente puede producir incapacidad y la muerte.
  • Respirar niveles de asbesto más bajos puede producir alteraciones en la pleura, llamadas placas pleurales: pueden ocurrir en trabajadores y ocasionalmente en gente que vive en áreas con altos niveles ambientales de asbesto.
  • Los efectos de las placas pleurales sobre la respiración generalmente no son serios, pero la exposición a niveles más altos puede producir un engrosamiento de la pleura que puede restringir la respiración.

Asbesto y cáncer: aparece al cabo de 20 a 50 años de la exposición

  • El Departamento de Salud y Servicios Humanos (DHHS), la Organización Mundial de la Salud (WHO) y la EPA han determinado que el asbesto es carcinógeno para seres humanos.
  • Hay dos tipos de cáncer producidos por exposición al asbesto: el cáncer del pulmón y el mesotelioma (cáncer de la pleura o del tejido que envuelve la cavidad abdominal).
  • El cáncer producido por el asbesto no aparece inmediatamente, sino que se manifiesta después de varios años.
  • Los estudios en trabajadores sugieren también que respirar asbesto puede aumentar las posibilidades de contraer cáncer en otras partes del cuerpo: estómago, intestino, esófago, páncreas y lriñones.

Asbesto y tabaco

  • La combinación de exposición al asbesto y al humo de cigarrillo aumenta considerablemente las posibilidades de contraer cáncer del pulmón.

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